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La conexión entre el coronavirus y la explotación de la vida silvestre

Con la constante cobertura sobre el coronavirus que se apodera de las redes sociales, los medios de comunicación y casi todos los aspectos de la vida cotidiana, los ciudadanos de todo el mundo recurren a los expertos para obtener información. Si bien muchos se centran en el futuro, ya sea económico o social, hay expertos y científicos que miran al pasado.

vida silvestre

Encontrar la fuente de este virus ayudará a garantizar que no vuelva a ocurrir otro brote de esta magnitud, y muchos expertos están investigando la explotación de la vida silvestre como una posible causa.

El comienzo de COVID-19

Cuando el gobierno chino alertó por primera vez a la Organización Mundial de la Salud sobre el virus el 31 de diciembre de 2019, se identificó rápidamente un mercado en Wuhan como la fuente probable.

De los primeros 41 pacientes iniciales reportados con la enfermedad, 27 habían estado dentro o expuestos al mercado. El mundo ya había visto algo similar en 2002, cuando el virus que causaba la enfermedad del SARS tenía su origen vinculado a un mercado similar en el sur de China, que finalmente se extendió a 29 países y mató a unas 800 personas.

El brote de SARS comenzó cuando los murciélagos se relacionaron con la propagación de un virus en gatos transferidos a humanos por consumo. Del mismo modo, el brote de MERS (síndrome respiratorio del Medio Oriente) en 2017 se propagó de murciélagos a camellos a humanos.

El comercio de vida silvestre en Asia a menudo incluye la venta y el transporte de animales mientras todavía están vivos, lo que lo hace particularmente peligroso para la salud humana. La legalización de la industria de cría de vida silvestre en China para ayudar a frenar los niveles de pobreza hace décadas significaba que las granjas más pequeñas que capturaban y vendían vida silvestre, como tortugas y serpientes, estaban creciendo en operación y finalmente vendían sus animales en los mismos mercados junto con el ganado convencional, como cerdos y pollos.

Eventualmente, los animales en peligro de extinción comenzaron a aparecer en los mercados ilegalmente, lo que condujo a interacciones animales aún más exóticas con los humanos.

Encontrar la fuente de este coronavirus

Según el CDC, la fuente exacta del virus COVID-19 sigue siendo desconocida, aunque sospechan que fue causada por un virus animal que muta y se adapta para infectar y propagarse entre los humanos.

Cuando se detectó el virus por primera vez, los expertos en ADN sugirieron que el origen de COVID-19 probablemente estaba relacionado con los murciélagos, específicamente, como fue el caso con el SARS.

Un estudio de Nature publicado a principios de febrero de 2020 señaló a estos animales alados como la fuente indirecta más probable del nuevo coronavirus, que en ese momento solo se había confirmado en unos 10 países.

Nueva evidencia ha sugerido que puede haberse propagado desde un pangolín, el animal con mayor tráfico en el mundo, después de que se descubrió que un virus que enferma a los pangolines de Malasia es casi idéntico al coronavirus detectado en humanos enfermos.

La Dra. Kristian Anderson, del Instituto de Investigación Scripps, le dijo al New York Times que, aunque ninguno de sus datos sugiere que los pangolines sirvieron como un anfitrión intermedio, eso no significa que no sea posible. «Hay varios caminos que el nuevo virus podría haber tomado. Suponiendo que comenzó con un murciélago, podría haber saltado directamente a los humanos, aunque eso no sucedió en los otros brotes de coronavirus del SARS y el MERS «, informó el New York Times.

«O podría haber pasado de un murciélago a otro animal, uno de los muchos que los humanos cazan, crían para comer y venden en los mercados».

Lo que hace diferente a COVID-19

El Dr. Fauci le dijo a PBS que los virus animales mutan todo el tiempo, aunque rara vez tienen un impacto significativo en los humanos.

A veces, las mutaciones permiten transmisiones individuales «sin salida» a individuos sin la capacidad de propagarse de humano a humano directamente, como fue el caso de las influencias H5N1 y H7N9 (también conocida como «gripe aviar»).

«Pero rara vez, los virus animales mutan y la mutación les permite no solo saltar especies a los humanos, sino también propagarse eficientemente de humano a humano», explicó el Dr. Fauci. «Eso es lo que vimos en el SARS y ahora vemos esto con el COVID-19, que parece haberse adaptado muy bien a la transmisión de humano a humano, según lo que está sucediendo».

Conexión con la vida silvestre

En una entrevista con Vox, el veterinario y epidemiólogo de EcoHealth Alliance Jonathan Epstein dijo que aprender más sobre la conexión entre patógenos zoonóticos (es decir, la enfermedad que se originó en animales) en humanos es fundamental para garantizar que no ocurran brotes como este en el futuro.

Estuvo involucrado en la búsqueda de la fuente animal para el brote de SARS en 2002. “En este momento, tenemos mucha atención enfocada en contener este brote, que se está propagando de persona a persona, pero una pregunta crítica que aún debemos entender es: ¿Cómo se infectó la primera persona con esto?. Porque ahí es donde debemos enfocar los esfuerzos para asegurarnos de que eso no vuelva a suceder».

Según Epstein, aproximadamente la mitad de los patógenos humanos conocidos son zoonóticos. Aún más preocupante, tres cuartos de las enfermedades emergentes son zoonóticas, y la mayoría de ellas provienen de animales salvajes.

También hay una serie de expertos que sugieren que la destrucción de los hábitats animales por parte de la humanidad es en parte la culpable. En 2008, un equipo dirigido por la presidenta de ecología y biodiversidad de UCL Kate Jones descubrió que el 60% de las 335 enfermedades identificadas entre 1960 y 2004 provenían de animales.

Jones relacionó estas enfermedades zoonóticas con los cambios ambientales y los comportamientos humanos.

La disrupción ecológica, la urbanización y el crecimiento de la población fueron factores que llevaron a los humanos y al ganado cada vez más cerca de los tipos de animales salvajes a los que nunca antes habían estado expuestos.

Mirando hacia el futuro

Cuando comenzó el último brote de coronavirus, el gobierno central de Beijing emitió una prohibición temporal del comercio de animales salvajes, pero la prohibición solo se diseñó para mantenerse vigente hasta que la situación epidémica se levantara a nivel mundial.

La Agencia de Investigación Ambiental con sede en Londres incluso ha encontrado evidencia de que los vendedores en línea en Asia intentaban vender medicamentos ilegales que contienen partes de animales salvajes como curas para COVID-19.

Claramente, este no es el primer virus que se vincula con la vida silvestre, y los conservacionistas y científicos de todo el mundo están pidiendo un fin permanente del comercio mundial de vida silvestre para detener la próxima epidemia antes de que comience.

Otros apoyan el monitoreo de la cría en cautividad de ciertas especies o, como mínimo, una prohibición del comercio de animales específicos de alto riesgo.

Para muchos expertos que se especializan en el bienestar animal, el problema ha reemplazado la mera conservación y se ha transformado en un problema de salud pública y bioseguridad. Según una declaración emitida en febrero de 2020 por el Congreso Nacional del Pueblo, los funcionarios en Beijing ya han redactado una legislación para prohibir el comercio y el consumo de vida silvestre en China.


Traducción del artículo «The connection between coronavirus and wildlife exploitation» por Katherine Gallagher publicado en inhabitat.com

Imagen de Jose Miguel Guardeño en Pixabay

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