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La diferencia de sueño entre las hormigas trabajadoras y la reina

La hormiga reina sueña tranquilamente mientras que las hormigas obreras se ven forzadas a tomar siestas cortas, reveló el primer estudio sobre los hábitos de sueño de las hormigas.

La reina cae en sueños relativamente largos y profundos durante un promedio de nueve horas cada día. Por el contrario, las trabajadoras duermen solo la mitad y descansan tomando cientas de pequeñas siestas.




Esta división de descanso puede ayudar a explicar por qué las reinas viven durante años, mientras que las hormigas obreras generalmente viven solo durante meses.

El estudio también asegura que suficientes hormigas obreras están despiertas en cualquier momento para proteger y servir a la colonia.

Deby Cassill, de la University of South Florida en San Petersburgo, EE. UU., se unió a sus colegas Skye Brown y Devon Swick, de la misma universidad, y George Yanev, de la Universidad de Texas en Arlington para estudiar los patrones de sueño de la hormiga roja de fuego Solenopsis invicta.

hormigas

«Decidí ver cuán perezosas eran realmente las reinas», dice Cassill.

Ella y sus colegas criaron una colonia de hormigas de fuego en su laboratorio creando una cámara artificial que contenía tres reinas, 30 trabajadoras y 30 larvas grandes. Colocaron una cubierta de vidrio sobre la parte superior permitiendo la filmación de la experiencia.

Debido a que las hormigas de fuego generalmente viven bajo tierra, los investigadores esperaban que sus patrones de sueño no fueran determinados por los ciclos de luz y oscuridad.

Las trabajadoras dormían a intervalos irregulares, y no al mismo tiempo. Pero la gran cantidad de siestas increíblemente cortas que tomaron fue sorprendente.

En promedio, una sola hormiga trabajadora tomaría 250 siestas por día, cada una de las cuales duraría poco más de un minuto. Eso equivale a 4 horas y 48 minutos de sueño al día.

Eso también significaba que el 80% de la fuerza laboral estaba despierto y activa en un momento dado.

«El gran número y las cortas siestas de las trabajadoras significan que los trabajos en el nido nunca pasan desatendidos», dice Cassill.

«Siempre hay una trabajadora disponible cuando surge la necesidad. Cuando el trabajo es lento, las trabajadoras duermen más».

Igualmente sorprendente fue el contraste entre los hábitos de sueño de las trabajadoras y las reinas a las que servían.

Sueños de hormigas reinas

Las reinas se durmieron a intervalos mucho más regulares que sus súbditos. De hecho, las reinas incluso sincronizaron sus siestas, con las tres reinas dormitando juntas.

«Es muy acogedor», dice Cassill. «La sincronía de las reinas ocurre porque, como los perros de caza, se apilan unos sobre otros cuando duermen. Cuando están despiertos, se separan».

En promedio, cada reina se quedaba dormida 90 veces al día, durmiendo poco más de 6 minutos a la vez.

Eso equivale a más de nueve horas de sueño cada día.




Las reinas también dormían de dos maneras distintas.

En algún momento se quedaban dormidas, con sus antenas medio levantadas y sus bocas abiertas. Al dormitar, las reinas pueden ser fácilmente despertadas por las demás o por su fuerza laboral.

Pero a menudo las reinas caían en un sueño mucho más profundo, con sus antenas retraídas y las bocas cerradas.

Curiosamente, el equipo de Cassill reunió evidencia que sugiere que las hormigas reina sueñan cuando duermen profundamente. Con frecuencia, las reinas temblaban sus antenas plegadas cuando dormían profundamente.

Este «movimiento antenal rápido (RAM) podría ser análogo al movimiento ocular rápido en los vertebrados», escriben los investigadores en el Journal of Insect Behavior.

Trabajadoras desechables

La función del sueño aún se desconoce. Pero para las hormigas, la falta de descanso de las trabajadoras parece ayudar a asegurar que las reinas tengan una vida pacífica.

«Las trabajadoras son una casta desechable cuyo trabajo es proteger a la reina y su descendencia real de los agentes de la muerte como la exposición, el hambre y los depredadores. Son las trabajadoras quienes se involucran en el comportamiento de alto riesgo, para que la reina vive una larga vida».

«Sorprendentemente, las reinas pueden vivir seis años antes de morir de vejez. Mientras que las trabajadoras viven de seis meses a un año y luego mueren de vejez o algún accidente durante el forrajeo», dice Cassill.

Las reinas de otras especies de hormigas pueden vivir incluso más tiempo, hasta los 45 años.

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