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¿Qué causa las explosiones de fertilizantes?

Un incendio en cualquier lugar es motivo de preocupación, pero un incendio en un depósito de fertilizantes es una potencial catástrofe.

 

Esto se debe a que el nitrato de amonio, un químico comúnmente utilizado en fertilizantes agrícolas, es un compuesto altamente explosivo, como lo demuestra la explosión en el puerto de Beirut, Líbano.

El presidente Aoun comentó que es inaceptable que 2.750 toneladas de nitrato de amonio estuvieran almacenadas sin medidas de seguridad en el puerto.

El nitrógeno, el fósforo y el potasio son nutrientes esenciales para las plantas, y los fertilizantes se clasifican según la cantidad de estos elementos, también llamada «calificación NPK» (de las abreviaturas de esos elementos en la tabla periódica).

El nitrato de amonio, o NH4-NO3, se agrega con frecuencia para mejorar el contenido de nitrógeno de un fertilizante. Es relativamente estable en la mayoría de las condiciones y es económico de fabricar lo que hace que el químico sea una alternativa popular a otras fuentes de nitrógeno más caras.

Pero el nitrato de amonio tiene un inconveniente potencialmente letal: si entra en contacto con una llama u otra fuente de ignición, explota violentamente.

La fuerza explosiva ocurre cuando el nitrato de amonio sólido se descompone muy rápidamente en dos gases, óxido nitroso y vapor de agua.

beirut libano

No es la primera vez del nitrato de amonio

El accidente industrial más mortífero en la historia de Estados Unidos ocurrió en el puerto de Texas City, Texas, en 1947. Un cigarrillo arrojado descuidadamente provocó un incendio a bordo de un barco que transportaba alrededor de 2,300 toneladas de nitrato de amonio en bolsas de papel. [Leer: «Las 10 mayores explosiones de la historia»]

Cuando el químico explotó, causó una explosión lo suficientemente poderosa como para derribar a la gente en Galveston, Texas, a 16 kilómetros de distancia.

La detonación también causó una reacción en cadena cuando un barco cercano, que también transportaba nitrato de amonio, explotó, incendiando tanques químicos y refinerías de petróleo cerca del puerto. Se estima que 581 personas murieron en el desastre.

No todos los desastres que involucran nitrato de amonio son accidentes

El fertilizante fue empacado en un camión alquilado y utilizado por los terroristas Timothy McVeigh y Terry Nichols para matar a 168 personas en el bombardeo del Edificio Federal Alfred P. Murrah en 1995.

El químico se usó nuevamente en el atentado en un club nocturno en Bali en 2002 que mató a 202 personas, en el atentado en Oslo en 2011 por Anders Behring Breivik, que mató a ocho personas, y en numerosos ataques terroristas.

Debido a su peligro y posible uso por parte de los terroristas, el nitrato de amonio está sujeto a una estricta regulación.

En 2011, según NBC News, el Departamento de Seguridad Nacional de EE.UU estableció reglas que limitan su venta, que también se utiliza como explosivo en las industrias de la construcción y la minería.

Fuente: www.livescience.com

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