Cobalto, el costo oculto del auge de los vehículos eléctricos

El año pasado, se vendieron más de un millón de vehículos eléctricos. Para 2020, es probable que aumente a 4,5 millones, o el 5% del mercado mundial de automóviles y camiones pequeños.

Pero algunos de los desarrollos más importantes en el mercado del automóvil eléctrico probablemente provengan de China, donde el mercado de vehículos eléctricos creció un 72% el año pasado, y el 94% de ese mercado pertenece a fabricantes nacionales.

Y con una tasa de propiedad de automóviles de menos de una cuarta parte en Europa, la demanda de vehículos eléctricos en China parece estallar.

La gente quiere vehículos eléctricos por muchas razones diferentes, incluidas las éticas, a medida que somos cada vez más conscientes del impacto del cambio climático y la contaminación del aire. Sin embargo, el creciente mercado puede estar causando daños a las personas en uno de los países más vulnerables del mundo.

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Un legado de conflicto y explotación

Las condiciones de trabajo peligrosas, los riesgos para la salud de las personas y el trabajo infantil son un gran problema en las minas de cobalto de la República Democrática del Congo.

Como materia prima crítica en la producción de baterías de iones de litio, el cobalto tiene una gran demanda. Es necesario para alimentar teléfonos inteligentes, tabletas y computadoras portátiles, así como vehículos eléctricos, pero es el último donde el crecimiento astronómico corre el riesgo de perpetuar la miseria.

Dos tercios del cobalto mundial se encuentran en la República Democrática del Congo, que es uno de los países más pobres y menos desarrollados del mundo con un ingreso nacional bruto per cápita de tan solo 481$.

La República Democrática del Congo tiene una historia impregnada de conflictos que se remonta a cuando era una colonia de Bélgica. Ahora el país es el foco del equivalente de la fiebre del oro en el siglo XXI.

Concentrada en un área (la provincia sudeste de Lualaba, cerca de la frontera con Zambia), la extracción de cobalto se ha convertido en una fuente de ingresos para muchas de las poblaciones en dificultades del país.

Niños de hasta 10 años están involucrados en la extracción de cobalto, ganando tan poco como $ 3.50- $ 10 por día por el trabajo peligroso y sucio, que puede implicar cavar bajo tierra, llevar sacos muy pesados ​​y lavar el cobalto extraído en el río.

Los peligros del cobalto

Además del claro problema ético del trabajo infantil, las condiciones de las minas informales de cobalto que han surgido están creando un grave peligro para la salud, ha revelado un informe especial en Fortune. 

Aunque está presente en la vitamina B12 y tiene importantes beneficios con moderación, una exposición excesiva al cobalto puede causar asma, neumonía y daño al corazón y a la tiroides.

Las minas mismas tienden a ser poco más que agujeros en el suelo, sin un soporte estructural adecuado para evitar el colapso, y poca o ninguna ropa protectora usada por los mineros.

Muchos en la República Democrática del Congo ven sus depósitos de cobalto como paralelos con los depósitos de petróleo en el Medio Oriente; si se explota adecuadamente, los niveles transformadores de riqueza podrían liberarse en la economía.

Una de las principales barreras para una distribución más amplia de la riqueza de cobalto en la República Democrática del Congo es la participación de empresas mineras de propiedad extranjera y comerciantes de cobalto.

Esto ha resultado en un mercado de dos niveles, donde el trabajo de extracción mal pagado se deja a los lugareños, mientras que los precios y las ganancias se controlan por intereses externos.

Sin embargo, a pesar de todas sus fallas el mercado de cobalto es la única ruta hacia un ingreso regular para muchas personas que viven en la pobreza extrema.

La promesa del mercado de los vehículos eléctricos

Si bien las empresas de tecnología y los fabricantes de automóviles se han comprometido a hacer más para abordar el problema en sus cadenas de suministro, no hay formas fáciles de saber si sus baterías se han producido utilizando cobalto extraído en condiciones de esclavitud.

La Global Battery Alliance del Foro Económico Mundial busca abordar estos espinosos desafíos. Según el grupo, “como una plataforma de colaboración global, catalizará y acelerará la acción hacia una cadena de valor de baterías innovadoras, ambientalmente sostenibles y socialmente responsables para impulsar la Cuarta Revolución Industrial”.

En el sector de la tecnología se habla de que las baterías de iones de litio deben ser reemplazadas por nuevas tecnologías para evitar el problema del cobalto de origen no ético.

Sin embargo, por ahora, la creciente demanda sigue impulsando los precios del cobalto, lo que a su vez aumenta la producción y obliga a más niños y adultos a arriesgar sus vidas en las minas.

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